Polillas procesionarias del pino: qué son y cómo combatirlas

Los pinares mediterráneos son los más afectados por la procesionaria del pino. El nombre «Procesionario» se refiere a la forma en que se mueve en un grupo de manera alineada, como una procesión. Aquí te contamos como identificarlas, combatirlas y eliminarlas.

¿Qué es y dónde puedo encontrarla?

En mayo volverá a volar «Thaumetopoea pityocampa«, una polilla que conocemos como “procesionaria del pino” en su fase de oruga. Los nidos se hacen en los árboles y se alimentan de agujas y brotes. Cuando su número es excesivo, se convierten en una plaga. Dejando atrás pinos esqueléticos y enfermos, dejan un paisaje desolado. Aunque el efecto visual es muy dramático, muchos de estos árboles volverán a crecer más fuertes que nunca. Los cedros y los abetos también son atacados por ellos.

Es en este momento cuando eclosionan los grandes nidos de ‘Thaumetopoea pityocampa’. Además de vivir en los pinares de Alicante y toda su provincia, esta polilla tiene preferencia por el sur y centro de España.

Con sus largos pelos cubriendo sus cuerpos, las orugas procesionarias pican. Si se sienten amenazados, pueden lanzar su sedoso cabello al aire, causando irritación y alergias en humanos y animales.

Las especies de pino con mayor probabilidad de ser atacadas son Pinus nigra (pino negro), Pinus canariensis (pino canario), Pinus sylvestris (pino silvestre), Pinus pinaster (pino pinaster), Pinus halepensis (pino carrasco) y Pinus pinea (pino piñonero).

Es fundamental conocer el ciclo biológico de esta plaga para poder combatirla:

A mediados o finales del verano, la mariposa procesionaria pone sus huevos en agujas de pino, según el clima. Las orugas nacen después de un mes, agrupadas en bolsas características.

Las larvas que nacen en el verano pasan los meses fríos en bolsas sedosas ubicadas en las ramas de los pinos. Los bolsillos albergan de 100 a 200 larvas. Alrededor de la puesta del sol, las orugas se activan y comienzan a moverse de manera alineada en busca de alimento. Después de comer o cuando el frío de la noche es considerable, las procesionarias vuelven a sus bolsas. Para convertirse en mariposas, bajan del pino al final del invierno. Es a mediados o finales del verano cuando las mariposas emergen del suelo y después de la cópula ponen sus huevos en las ramas de los pinos. Debido a su corta vida, la mariposa es poco conocida.

Las orugas tardan entre 30 y 40 días en eclosionar. Tras la eclosión, se alimentan en el mismo lugar donde emergieron, desplazándose posteriormente a otras zonas donde construyen nidos de seda provisionales, manteniendo un comportamiento gregario durante todo el estado larvario.

Durante la fase larvaria, las orugas se alimentan activamente para consumir por completo las agujas de pino en las que se encuentra la colonia. Como en etapas anteriores, las colonias descienden al suelo en busca de otros pinos para alimentarse. Tan pronto como las condiciones son favorables, las larvas maduras abandonan los pinos y van al suelo para enterrarse y pupar. Cuando se trata de zonas frías o templadas, la hembra que encabeza la procesión busca las zonas más soleadas, claros y bordes, mientras que en las zonas cálidas se desplaza hacia las zonas de sombra. Los lugares de enterramiento deben mantenerse a una temperatura de unos 20 grados centígrados.

Dependiendo de la región, esto puede ocurrir antes o durante la primavera. Alicante lo vive entre febrero y marzo.

En cuanto conozcamos su ciclo biológico, podremos elegir el método para combatirlos, ya que tendremos que actuar en una u otra fase de su desarrollo en función del sistema elegido.

Sistemas de control de polilla procesionaria:

  • Debes eliminar los bolsillos cortándolos uno a uno, excepto los de las guías de los terminales, ya que estos pueden dañarse y empeorar. Para reducir la urticaria, riégalas bien antes de cortarlas.
  • Puedes romper las bolsas con un palo (pican mucho, así que ten cuidado). Si uno se escapa, no tendrá tiempo de reconstruir la bolsa y morirá de frío durante la noche si se hace en un día fresco y al atardecer.
  • Cuando las orugas caigan del árbol, retíralas. A medida que las orugas bajan del árbol en procesión para enterrarse en el suelo, puedes llenar un embudo de plástico duro con agua. Esto los ahogará cuando lleguen al suelo.
  • Se suele ver un montículo de arena levantado del suelo unos 15-25 cm donde anidan las orugas cuando están enterradas en el jardín. Una estimación aproximada del diámetro. Las orugas deben desenterrarse y matarse.
  • Trampas para feromonas. Utilizando feromonas sintetizadas a partir de la hembra, el macho queda atrapado impidiendo que fecunde a la hembra, alterando el ciclo de reproducción.
  • Es posible introducir depredadores naturales en grandes extensiones de pinos, siempre que no supongan una amenaza para otras especies. Entre las aves y los carboneros, dos pájaros insectívoros y especialmente voraces con la procesionaria, son los depredadores más efectivos. También es posible usar algas lloronas y murciélagos, y aunque su compañía no es muy agradable, también podemos usar avispas, cigarras y hormigas.
  • A la hora de diseñar un jardín, lo mejor es instalar cajas, nido, comederos, etc. que sirvan de reclamo y refugio a las aves insectívoras.
  • Además, se pueden aplicar tratamientos químicos mediante maquinaria de fumigación especializada, así como insecticidas ecológicos (uso de Bacillus thuringiensis). Durante el otoño, el insecto se encuentra en una fase en la que puede ser atacado con insecticidas, por lo que estos tratamientos solo se pueden realizar durante esa época. Solo la persona con la tarjeta oficial puede aplicar productos fitosanitarios. 

Produce defoliación, que generalmente no mata los árboles, pero puede debilitarlos mucho, facilitando así los ataques de otros enemigos. Los árboles se regenerarán con el tiempo si erradicamos la plaga a tiempo.

Esperamos que este artículo le haya ayudado a comprender mejor y combatir la polilla procesionaria.
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